Un vrai Dragon qui Crache du Feu

Un Dragon qui Crache du Feu peut-il exister ?

08/11/2019 8 min de lecture

Nous connaissons tous un bon nombre de créatures fantastiques s'inspirant d'animaux réels tels que le lion et le serpent. Un sphinx, une fée, un loup-garou, un griffon, une licorne ou bien encore le mystérieux monstre du Loch Ness ! Bien évidemment, l'un des plus impressionnants reste le dragon qui possède l'ultime défense intégrée de pouvoir cracher du feu et ainsi de tuer ses ennemis en les carbonisant.
Aucun monde imaginaire n'est complet sans une créature légendaire, comme un dragon qui crache du feu. Un bon mélange entre un aigle avec des cornes et un centaure aux écailles et aux griffes acérées. Mais si les dragons étaient réels, comment pourraient-ils avoir ce souffle de feu ? La nature semble avoir tous les éléments dont un dragon a besoin pour cracher du feu. Les créatures n'ont besoin que de quelques produits chimiques, de quelques microbes et peut-être des principes d'un petit poisson du désert que nous verrons plus tard.

1) Comment un animal peut-il cracher du feu ?

Le feu a trois besoins fondamentaux :

Quelque chose pour allumer l'incendie, du combustible pour le maintenir en état de combustion et de l'oxygène, qui interagit avec le combustible lorsqu'il brûle. Ce dernier ingrédient est le plus facile à trouver. L'oxygène représente 21% de l'atmosphère terrestre. Les plus grands défis sont l'étincelle et le ravitaillement de la flamme.

“Tout ce qu'il faut pour produire une étincelle, c'est du silex et de l'acier”, note Frank van Breukelen, biologiste à l'Université du Nevada, Las Vegas. Si un dragon avait un organe semblable à un gésier d'oiseau, il pourrait stocker des roches avalées. Chez les oiseaux, ces roches aident à décomposer les aliments durs. Le silex avalé pourrait frotter contre de l'acier à l'intérieur du dragon, produisant ainsi une flamme. "Peut-être que ce que vous avez, c'est une sorte de balance qui ressemble à une flûte à bec et qui s'emboîte l'une dans l'autre ", dit van Breukelen. Si l'étincelle était assez proche d'un carburant très sensible, cela pourrait suffire à l'enflammer.

Dragon cracheur de feu

Des molécules rares et magiques.

Mais certains produits chimiques n'ont pas besoin de cette étincelle initiale. Les molécules pyrophoriques s'enflamment dès qu'elles entrent en contact avec l'air. Considérez l'élément iridium, dit Raychelle Burks, chimiste à l'Université St Edwards d'Austin, au Texas. L'iridium brûle de différentes couleurs lorsqu'il fait partie de diverses molécules. L'un d'eux brûle d'un orange ou d'un rouge chaud. (C'est une façon d'obtenir la flamme bleue du dragon de glace zombie dans la série Game of Thrones de George R.R. Martin)

Malheureusement, l'iridium n'est pas courant, surtout en biologie. "Il y a beaucoup d'éléments cool sur le tableau périodique, mais les êtres vivants n'en utilisent que quelques-uns ", explique Burks.

Ils vont mettre le feu !

Il y a d'autres produits chimiques pyrophoriques qu'un dragon pourrait trouver un peu plus près de chez lui, note Matthew Hartings, chimiste à l'American University de Washington, D.C. Supposons que les dragons aiment les grottes. Si tu vis au milieu d'un tas de pierres, tu auras accès à une grande quantité de fer.

Le fer peut réagir avec un autre produit chimique, l'hydrogène sulfuré. C'est un gaz inflammable qui sent les œufs pourris. On le trouve dans le pétrole brut. Lorsque le sulfure d'hydrogène et le fer se rencontrent, dans un tuyau d'huile rouillé par exemple, le résultat est du sulfure de fer. Combinez-le avec de l'air et vous obtenez un mélange explosif. Le sulfure de fer est parfois le coupable lorsque des gazoducs ou des réservoirs explosent.

Cracheur de feu

Une autre option explosive vient de la série “The Dragonriders of Pern” d'Anne McCaffrey. Elle décrit ses dragons mâchant des roches contenant de la phosphine, un produit chimique composé d'un atome de phosphore et de trois atomes d'hydrogène. Sous forme gazeuse, la phosphine est très inflammable et explose au contact de l'oxygène. C'est aussi très toxique, seulement sept gouttes de sa forme liquide peuvent tuer un homme.

2) Les “rots” qui prennent feu !

Les dragons fictifs crachent souvent du gaz enflammé. Mais un gaz poserait des problèmes, dit M. Hartings. Le gaz, note-t-il, prend de l'expansion pour combler l'espace disponible. Pour le contenir, un dragon devrait maintenir ce gaz sous pression.

Les produits chimiques comme la phosphine, par conséquent, ne sont pas la solution parfaite pour les feux de dragon, dit M. Hartings. Le point d'ébullition de la phosphine est de -84° Celsius (-120° Fahrenheit). "Il faudrait vraiment le comprimer", dit-il, pour en faire un liquide qu'un dragon pourrait stocker et utiliser.

De plus, note M. Hartings, les gaz sont difficiles à contrôler. Si un dragon soufflait un gaz de feu dans le vent, les flammes pourraient retourner sur la créature et lui brûler le visage. "Vous avez beaucoup plus de chances de contrôler votre jet de flamme si vous poussez du liquide plutôt qu'un gaz ", explique-t-il.

La combinaison parfaite !

Un liquide aiderait aussi un dragon à éviter de se brûler, note Hartings. Le liquide et son gaz inflammable s'enflammeraient dès qu'il atteindrait l'air. La vitesse est la clé. "Tant que vous le lancez assez vite, les particules ne frappent pas l'air jusqu'à ce qu'elles soient assez loin de votre visage, " note-t-il.

Une combinaison de liquide et de gaz pourrait fonctionner encore mieux, suggère M. Burks. Dans un aérosol, de minuscules gouttelettes de liquide sont en suspension dans un gaz sous pression, qui jaillit lorsqu'il est libéré. Si un dragon lançait un aérosol, il pourrait ressembler à un gaz, avec certaines des propriétés d'un liquide. "Avec un aérosol fin, on aurait l'impression que le dragon pulvérise du feu ", note M. Burks. L'aérosol se répandrait, dit-elle, "et dès qu'il atteindrait l'air, boum !"

Dragon en flamme

3) La nature dévoile ses secrets.

Beaucoup de liquides dans la nature peuvent brûler. Des êtres vivants en produisent déjà deux qui pourraient fonctionner pour un dragon : l'éthanol et le méthanol. Les deux sont des alcools souvent brûlés comme combustibles.

"Il est certain que nous savons que la levure produit de l'éthanol ", dit M. Hartings. Ces champignons unicellulaires transforment les sucres en alcool. C'est pourquoi on les utilise pour brasser de la bière et faire d'autres boissons alcoolisées. Un dragon avec un ventre plein de levure n'est pas aussi bête qu'il n'y paraît. Les levures font partie de la communauté microbienne qui vit sur et dans les humains et autres animaux.

Une transformation indispensable.

Le méthanol nécessite d'abord du méthane. Les ruminants, y compris les vaches, les chèvres, les girafes et les cerfs, produisent du méthane pendant la digestion. Certaines bactéries peuvent transformer le méthane en méthanol, note M. Hartings. Un dragon dont l'alimentation contient suffisamment de fibres pour produire du méthane pourrait transmettre ce gaz à ses amis bactériens, qui le convertiraient en méthanol. 

Mais ces collègues bactériens pourraient même ne pas être nécessaires. Le petit poisson trou du diable ne s'en préoccupe pas. C'est une espèce minuscule et incroyablement rare que l'on trouve dans Devil's Hole, une seule piscine chauffée naturellement au Nevada. Ce poisson peut distiller son propre whisky en un clin d'œil, ont montré van Breukelen et ses collègues.

Il manque d'oxygène sans gêne.

Les températures dans le trou du diable atteignent 33 °C (91 °F). Il y a très peu d'oxygène dans l'eau au départ. Lorsqu'il fait chaud, les niveaux d'oxygène baissent encore plus bas, trop bas pour que les poissons puissent respirer. Alors, les petits poissons cessent d'utiliser l'oxygène. Au lieu de cela, ils produisent de l'énergie en anaérobiose, sans oxygène. Ce faisant, leur corps produit de l'éthanol.

Les poissons produisent 7,3 fois plus d'éthanol que les poissons vivant dans des eaux plus froides, note van Bruekelen. Lui et ses collègues ont publié leurs découvertes de poissons en 2015 dans le Journal of Experimental Biology.

Poisson trou du diable

Un dragon pourrait être capable de produire de l'éthanol dans des circonstances similaires. Cependant, dit M. van Breukelen, ce n'est pas si simple. "Je ne pense pas qu'il y ait un moyen de garder l'éthanol. Je ne pense pas qu'on puisse l'entreposer ", dit-il. La raison : Il s'infiltre à travers tout. L'éthanol, explique-t-il, "passe à travers les membranes". Il s'agit notamment des membranes qui entourent les cellules et les organes. Lorsque les poissons produisent de l'éthanol, le produit chimique se retrouve dans tout le poisson. Il ne s'accumulerait pas sous forme de concentré dans une poche ou un organe. Ainsi, tout dragon qui fabrique de l'éthanol aurait de la difficulté à en stocker suffisamment pour allumer une flamme décente.

4) Des créatures vivantes qui crachent du feu comme le mythique dragon.

Il y a des animaux étonnamment créatifs qui peuvent cracher des fumées nocives, des toxines et de la gadoue de leur corps. Parmi c'est petits monstres, il y a même des rapaces rusés qui répandent le feu pour pouvoir fumer des proies savoureuses.

Prenons, par exemple, le cobra cracheur, un groupe qui comprend plusieurs espèces de cobras (serpents) qui crachent du venin aveuglant de leurs crocs lorsqu'ils sont menacés. Les scorpions afrotropicaux du genre Parabuthus peuvent projeter du venin hautement toxique sur des intrus menaçants.

Cobra cracheur

Et, bien qu'il ne soit pas aussi brûlant que l'explosion de Drogon, le gecko Strophurus peut tirer de sa queue une boue nauséabonde pour effrayer les prédateurs. "Ce n'est pas toxique ou quoi que ce soit. C'est un peu dégoûtant " a déclaré Keeffe, qui a coécrit et illustré le livre à paraître "The Anthropology of Dragons".

Petit, mais puissant !

D'autres bêtes avec des défenses qui sortent de leurs derrières incluent des mouffettes et des coléoptères bombardiers (Pheropsophus jessoensis), qui éjectent un cocktail chimique toxique quand ils sont menacés. Les pets de ces coléoptères sont si puissants qu'ils peuvent inciter les crapauds qui les ont mangés à vomir leur dernier repas. C'est exactement ce que veut le scarabée. Il peut être recouvert de mucus provenant de l'estomac du crapaud, mais parfois ces coléoptères peuvent survivre à cette épreuve.

Coléoptère bombardier

Cependant, lorsqu'il s'agit de combattre avec le feu, les rapaces australiens remportent le premier prix. Trois espèces de ces oiseaux prédateurs, les cerfs-volants noirs (Milvus migrans), les cerfs-volants siffleurs (Haliastur sphenurus) et les faucons bruns (Falco berigora), sont connues pour se cacher sous les feux de forêt et s'accrocher soudainement aux herbes ou aux branches en train de couver avec leurs serres. Les oiseaux utilisent ensuite le feu pour allumer de nouvelles flammes ailleurs, ce qui, à son tour, fume les mammifères et les insectes proies qu'ils peuvent manger.

Cerf Volant Noir

5) La réalité des légendaires Dragons cracheurs de feu.

La raison principale pour laquelle les animaux cracheurs de feu n'existent pas ? Eh bien, une flamme pourrait leur causer de vilaines blessures.

"Il n'y a pas de réels animaux qui soient capables de résister au feu ou à la chaleur des flammes ", a déclaré Rachel Keeffe, une étudiante au doctorat qui étudie les reptiles et les amphibiens à l'Université de Floride. "Il y a des animaux qui peuvent résister à des températures très élevées comme les évents océaniques et également certains vers qui peuvent vivre dans ces environnements de chaleur intense, mais pas au feu."

De plus, le petit poisson ne crachera pas de feu, pas plus que les dragons. L'un est un petit poisson et l'autre n'est pas réel. Les deux, cependant, offrent une excuse pour utiliser notre imagination pour allier la science au fantastique.

Ces faits pourraient décevoir Daenerys Targaryen, la soi-disant mère des Dragons de la série "Game of Thrones" de HBO, ainsi que ses enfants Drogon, Viserion et Rhaegal. Quant aux vrais animaux cracheurs de feu, ils semblent ne prendre vie que dans la mythologie grecque, les mythes et les légendes.

 

Mise à jour le 30/05/2020.


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